¿Dónde habitan los pingüinos?

A menos que se trate de un pingüino de las Galápagos (Spheniscus mendiculus), ninguna especie encuentra en el hemisferio norte su lugar en el mundo, pues son aves propia del hemisferio sur. De acuerdo con la especie, pueden vivir en la Antártida, en Australia, en Nueva Zelanda, en Chile, en Argentina, en Sudáfrica y en varias islas situadas entre los 45º y los 58º sur.

Ahora bien, no cualquier sitio o isla les parece un lugar adecuado para vivir. Los pingüinos requieren hábitats en donde la naturaleza les provea refugio, alimento suficiente y espacio en donde puedan relacionarse y reproducirse. Un hábitat es el espacio vital en el que una especie vive, debido a que le permite tener descendencia e incrementar sus posibilidades de supervivencia.

Normalmente, los miembros de una especie están completamente adaptados a las condiciones de sus hábitats, es por eso que los pingüinos cuentan con una capa de plumas que los aísla del viento y las bajas temperaturas. Todos los pingüinos mantienen una temperatura corporal que se ubica entre los 38º y los 39º C. El pingüino emperador (Aptenodytes forsteri) es la especie que vive en el hábitat más frío de todos, ya que en algunas zonas antárticas la temperatura puede descender hasta llegar a los -40º o -60º C. Para contrarrestar los efectos del clima, sus plumas y su abundante grasa corporal son sus aliados.

Entorno natural de los pingüinos.

Hábitat del pingüino Adelia.

Pero los hábitats de los pingüinos no siempre son fríos; pueden ser templados y ligeramente cálidos, siempre y cuando el clima no sea árido porque su cuerpo no está adaptado para tal ambiente. Por ejemplo, el pingüino de las Galápagos sobrevive muy bien en dichas islas tropicales; pero eso sí, en sitios donde el agua no registra más de 28º C, y alrededor del sur de África, un continente asociado con el calor y la aridez, existen varias poblaciones de pingüinos.

Los ecosistemas que habitan los pingüinos son costeros y oceánicos, así que por lo regular se les localiza en sitios cercanos al mar, de donde obtienen su comida. No por nada se les considera aves marinas, ¿verdad? Lo cierto es que algunos individuos pasan hasta un 80 por ciento de su vida en el agua, o meses en el océano, y solo los icebergs fungen como superficies sólidas donde descansar.

Si es momento de situarse en tierra, prefieren islas y sitios continentales remotos y carentes de depredadores, ya que así están fuera de peligro y tienen mayor posibilidad de sobrevivir. De tontos, no tienen un pelo. El sitio más meridional o sureño donde son capaces de vivir durante un tiempo es en Cabo Royds, un cabo en el mar de Ross.

Tipos de hábitat de los pingüinos.

Hábitat natural del pingüino rey.

¿Qué características toman en cuenta los pingüinos para asentarse en un sitio?

-Clima y temperatura del agua. En realidad depende de la especie, pues mientras los pingüinos de las Galápagos soportan un clima cálido, los pingüinos de Adelia (Pygoscelis adeliae) necesitan cierto grado de frío para no desfallecer; es por eso que, junto con los pingüinos emperador, son los únicos que viven toda su vida en la Antártida. En ambos casos tienen adaptaciones corporales; unos para disipar el calor y otros para guardarlo.

La temperatura del agua debe ser, si no fría, fresca, debido a la densidad de las plumas. En las zonas tropicales donde viven algunas especies, el agua suele encontrarse unos 10º más fría que su propia temperatura corporal, así que si sienten calor, pueden simplemente nadar un poco.

-Disponibilidad de alimentos. Generalmente se hallan cerca de corrientes oceánicas que transportan agua fría y rica en nutrientes, pues esto significa que el krill y otros alimentos también están ahí.

Muchas colonias de pingüinos viven cerca de la Corriente Circumpolar Antártica, la corriente de Benguela y la corriente de Humboldt.

-Cantidad de depredadores. Como se ha mencionado, ellos se aseguran de anidar en zonas donde los depredadores no pueden acceder fácilmente. Debido al peligro de ser atacados, las colonias de anidación son muy densas.

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